苦瓜屬瓜科(葫蘆科),為一年生蔓性草本植物,別名錦荔枝、癩瓜、涼瓜、紫芝等,又名半生瓜,意味要有閱歷之人仕,才懂得欣賞其甘苦,而苦瓜在烹調時,苦味不會沾染與其同烹之食材,影響其風味,更有「菜中君子」之美譽。
        苦瓜原產於熱帶亞洲,分佈遍及日本、印度及東南亞,為一耐熱性強,但不耐低溫及風雨之作物,台灣產區分佈很廣,苗栗、台中、彰化、南投、屏東及花東地區都有栽種,產期全年都有,每年5月到10月為盛產期,品種有白米、青米、翠綠等,在苦瓜果實幼小時,為避免蜂咬及日照刺激,農民會套袋來保護,一來能使果體潔白避免蟲害,二則能降低苦味,因此,套袋時機的早晚,對果體的色澤影響很大,近年來市面上除了大苦瓜之外,也常看見山苦瓜,在東部及中南部平原至低海拔山區較常見到野生種,瓜小而可愛,比大苦瓜小約15~20倍,現今多以人工栽植,國內山苦瓜的主要栽培地區是花蓮縣, 5~10月是盛產季節。果色草綠至深綠,果實較野生種大,長約10~15公分,重約100~200公克,嫩果適合涼拌、煮食、炒食,風味比栽培種大苦瓜稍加苦中帶甘,果實切片曬乾或經高溫烘焙後沖泡成苦瓜茶飲用,據說對解熱退火有相當功效。
        有許多人不喜歡吃苦瓜,其原因是吃起來苦苦的,但不苦怎叫苦瓜呢?其實苦味來自他的苦瓜鹼,而且苦瓜的營養價值很高,除了有苦瓜鹼、多種氨基酸、半乳糖醛酸、果膠等成分之外,苦瓜更含有大量維生素C,能幫助調節體內代謝、增強免疫功能等,是養生及美容之聖品,苦瓜的微苦味道,能刺激唾液及胃液大量分泌,有助於消化和增加食慾,這麼好的蔬菜,是不是已經讓人忍不住想要嘗試,那麼要如何選購苦瓜?挑選果形正直,果皮潔白,無破裂,無損傷, 果米較大,果面無傷痕及無蜂咬,果實未呈紅熟、結實不柔軟者為佳。苦瓜因後熟作用,果實容易變黃變紅,買回家的苦瓜在常温下大約只能儲存一天,如果要置放冰箱,可先用報紙或保鮮膜包好貯存,才可避免傷害,否則會加速後熟,降低保存期限。
        苦瓜常用來作湯、炒食、沙拉或醃漬,亦可作果汁等飲品,在處理時,把苦瓜切開,用湯匙將內囊刮除乾淨,再用食鹽多搓揉幾次,再以清水洗淨,苦味即可減少。盛夏的酷暑令人難受,在飲食上講究清暑祛熱,苦瓜有去毒降火之說,夏日裡來一碗苦苦甘甘的苦瓜湯,或是一杯冰涼的苦瓜茶,都足以讓人覺得消去一身的暑氣。
                        文圖/業務部  謝淑華